The best places to visit in France (that you probably haven't heard of)

Posted by Josh on 14th Oct 2022 in the blog in the french culture category

Untitled design 8

Villefranche-sur-mer

Download this Audio

Située près de la frontière italienne, cette station balnéaire aux bâtiments colorés offre de superbes plages et une vue imprenable sur la Côte d'Azur, mais elle est bien plus que tout cela. Malgré son atmosphère paisible, la ville possède une histoire riche. En effet, elle a été le théâtre de nombreuses batailles au cours des siècles, comme le prouve l'impressionnant fort de Mont Alban, construit après un siège par les armées franco-turques. Cela mérite bien une visite !Sa magnifique baie, d'un bleu cristal, continue d'attirer des bateaux de toutes sortes (bien que les yachts soient plus courants que les navires de guerre de nos jours !). Le charme unique de la ville explique d'ailleurs peut-être pourquoi tant de films et de séries télé y ont été tournés, qu'il s'agisse de drames romantiques comme « To Catch a Thief » et « Riviera », ou de films d'action comme « Ronin » et le James Bond « Never Say Never Again ».

Bien que son nom contienne le mot « franche » (Villafranca en provençal), celui-ci ne fait pas référence à l'honnêteté de la ville, ni au fait qu'elle soit française, mais bien à une exemption d'impôt accordée par le roi Charles d'Anjou en 1295 pour que les gens vivent ici, dans ce qui était la première ligne de défense contre les pirates et les pillards. Il est juste de dire que de nos jours, la plupart des gens n'auraient pas besoin d'une telle incitation pour venir vivre à Villefranche-sur-mer !

Villefranche-sur-mer

Download this Audio

This resort town near the border with Italy boasts gorgeous beaches, colourful buildings and stunning views of the Côte d'Azur - but it’s more than just a beautiful location. The town has a rich history, despite its peaceful atmosphere, and has been the site of a number of battles over the centuries. The impressive fort of Mont Alban was built after a siege by Franco-Turkish armies, and is well worth a visit, while the wide, crystal-blue bay continues to attract boats of every variety (though yachts are a more common sight than warships these days!). The town’s unique charm may explain why so many movies and TV shows have been filmed in this unassuming coastal setting, from romantic dramas like To Catch a Thief and Riviera to action movies such as Ronin and the Bond movie Never Say Never Again.

Its name translates as ‘honest town on the sea’, and you can see why. However, the 'franche' refers to a tax incentive given by King Charles of Anjou back in 1295 for people to live here in what was the first line of defence against pirates and raiders. It's fair to say that nowadays most people wouldn't need such an incentive to come and live in Villefranche-sur-mer!

Untitled design 7

Tout le monde connaît le Mont St Michel, mais avez-vous entendu parler de la ville voisine de Cancale ? Connue comme la « capitale de l'huître » de Bretagne, Cancale est célèbre pour ses fruits de mer, et ce depuis bien longtemps. En effet, Louis XIV, le « Roi Soleil », avait l'habitude d'y commander ses huîtres. L'industrie y est toujours florissante, avec environ 25 000 tonnes d'huîtres collectées à Cancale chaque année.

Même si vous n'êtes pas fan de coquillages, cette ville est une escapade parfaite si vous souhaitez découvrir le nord de la France sous son aspect le plus pittoresque. Les plages y sont magnifiques, les vues sont superbes, la ville elle-même est calme et paisible. Comment ne pas se laisser charmer ?


Everyone knows Mont St Michel, but have you heard of the nearby town of Cancale? Known as the ‘oyster capital’ of Brittany, Cancale is famous for its oysters and for its seafood more generally. Indeed, Louis XIV, the 'Sun King', used to order his oysters from here, and the industry is still thriving, with around 25,000 tons of oysters being collected from Cancale every year.

Even if you’re not a shellfish fan, Cancale is the perfect getaway for anyone who wants to sample the north of France at its most picturesque. The beaches are gorgeous, the views are great, the town itself is quiet and peaceful — what’s not to love?

Untitled design 6

Saint-Cirq-Lapopie

Download this Audio

Perché au sommet des collines, dans le département du Lot en Occitanie, ce village fortifié n'est pas des plus facile à atteindre, mais c'est ce qui fait son charme. Si vous parvenez tout de même à vous y rendre, la vue en vaut vraiment la peine.

Des petites maisons aux toits rouges à l'église du XVIe siècle, Saint-Cirq-Lapopie a conservé tout le charme de son passé exceptionnel. Avec une population d'à peine deux cents âmes, le village compte généralement plus de touristes que d'habitants. Des visiteurs français pour la plupart, car la réputation de ce charmant village reste encore à faire en dehors de l'Hexagone.

Saint-Cirq-Lapopie

Download this Audio

Look up or you might miss this one! Located high up in the hills in the department of Lot in Occitania, this well fortified village isn’t the easiest to reach, but its altitude is part of the attraction. If you do manage to get up there, the views are well worth the climb.

From the cosy, red-roofed houses to the 16th century church, Saint-Cirq-Lapopie retains its charm and still feels like a place out of the past. With a population of just two hundred people, the village often has more tourists than inhabitants, but most don’t come from far — it’s still relatively unknown outside of France.

Untitled design 5

En voyant ces larges canaux peuplés de gondoles colorées, entourés de grands bâtiments classiques, on pourrait, l'espace d'un instant, se croire en Italie. Cependant, bien que les Français l'appellent souvent « la Petite Venise du Languedoc », nous sommes bien dans une jolie petite commune du sud de la France. Un merveilleux endroit à visiter pour ceux qui recherchent les charmes de Venise, la foule en moins.

Le meilleur moment pour s'y rendre est la fête de la Saint Louis, un festival de joutes nautiques qui a lieu chaque année en août. Des dizaines de milliers de visiteurs s'y pressent chaque année, et ce depuis 1666 !


Wide canals populated by colourful gondolas and fronted by tall classical buildings — no, this isn’t Venice, although the French often refer to it as The Little Venice of Languedoc. Sète is a pretty commune in the south of France and a wonderful place to visit for those seeking the charms of Venice without the crowds.

The best time to go there is during the St Louis, an annual festival that takes place in the town in August and based on the sport of water-jousting, that attracts tens of thousands of visitors every year, and dates back to 1666.

Untitled design 4

Si vous vous trouvez dans la région du Grand Est, pourquoi ne pas faire un petit tour à Colmar ? Bien qu'elle soit de plus en plus populaire auprès des touristes cherchant à sortir des sentiers battus, cette ville située à la frontière allemande, reste un joyau caché.

En parlant de joyaux, la ville est célèbre pour le Trésor de Colmar, un ensemble d'orfèvrerie (notamment des bijoux et de la monnaie) qui aurait été enfoui pendant la Peste noire et qui a été redécouvert en 1863, dans une vieille maison du quartier juif.
Les maisons de cette ville sont non seulement belles et uniques, mais elles ont aussi leur propre histoire à raconter. Diverses merveilles architecturales, dont d'élégantes tours, des églises et des manoirs, témoignent de l'évolution religieuse et politique de la ville. En effet, celle-ci a changé de mains plusieurs fois entre l'Allemagne et la France au cours du seul XXe siècle.

Si vous avez un peu de temps devant vous, le village voisin d'Eguisheim est tout aussi beau, avec ses rues pavées pittoresques et ses bâtiments à colombages colorés.


If you happen to be in the Grand Est region, why not take a trip to Colmar? This city on the border with Germany is becoming more popular with tourists seeking a change from the usual attractions, but it’s still something of a hidden gem.

Speaking of gems, the city is famous for the Colmar Treasure, a hoard of coins, rings and jewellery hidden by Jewish citizens during the Black Death and rediscovered in 1863, just one facet of the city’s interesting history. The houses are not only beautiful and unique, but each have their own story to tell. Various architectural marvels, including elegant towers, churches and mansions, attest to the storied religious and political development of the city which changed hands between Germany and France several times in the 20th century alone.

If you have time to spare, the nearby village of Eguisheim is equally beautiful, full of quaint cobbled streets and colourful timber-framed buildings.

Untitled design 3

Blois est une magnifique ville située en Centre Val-de-Loire. Elle est souvent délaissée par les touristes au profit de Paris qui n'est qu'à deux heures de route. Bien que nombre de ses anciens bâtiments aient été détruits pendant la Seconde Guerre mondiale, il en reste tout de même assez pour que vous ayez besoin de quelques jours pour l'explorer pleinement. Outre les musées, les églises et la cathédrale, l'imposant château de Blois, situé au centre de la ville, vaut la peine d'être visité. Jeanne d'Arc y reçut sa fameuse bénédiction avant de partir repousser les envahisseurs anglais. Ce château est aussi une curiosité à lui seul. Construit sur plusieurs décennies, et ce à partir du IXe siècle, son architecture éclectique témoigne des périodes classiques, Renaissance et gothique, et ne manquera pas d'impressionner les touristes.

N'oubliez pas non plus d'explorer le reste de la ville ! En face du château par exemple, vous trouverez la Maison de la Magie Robert-Houdin, où vous pourrez découvrir les fantaisistes effets personnels de célèbres illusionnistes, des spectacles de magie, des illusions d'optique immersives, un kaléidoscope grandeur nature et bien plus encore. Un peu plus loin, la Maison de la BD, un musée local dédié à la bande dessinée, accueille chaque année diverses expositions et un festival de BD. Un lieu qui vaut bien le détour, quelque que soit la saison!


Blois is a spectacular city in central France, and as such it often gets passed over by tourists in favour of Paris, just a couple hours’ drive away. While many of its ancient buildings were destroyed in the second world war, so much remains that you’ll need a few days to explore it to the full. Alongside the various cathedrals and museums, visitors should pay a visit to the glorious château de Blois, a castle at the centre of the city where Joan of Arc went to receive a blessing before repelling the English invaders. It’s also stunning to look at. Having been constructed piecemeal since the 9th century, its eclectic architecture bears witness to the Classic, Renaissance and Gothic periods, and is bound to make an impression on any visitor.

You could easily spend a day in the château, but you don’t want to miss what else Blois has to offer. Across the street you’ll find La Maison de la Magie Robert-Houdin, where you’ll discover the whimsical possessions of famous illusionists, magic shows, immersive optical illusions, a life-sized kaleidoscope and much more. Meanwhile, the Maison de la BD, a local comics museum, hosts France’s most famous comic book exhibition every year and is worth checking out whatever the season.

Check out some of our other blog posts!

How to tell the date in French

Posted on by Josh in the learning french category

Telling the date in French isn't as simple as you might think, but it is important. This is a lesson you can't afford to skip!

Read more

HOW TO IMPROVE YOUR PRONUNCIATION WHEN LEARNING A NEW LANGUAGE

Posted on by Nancy in the tips, learning french category

Learning a new language is wonderful, exciting and everything in between, but it can also be scary sometimes! Especially having to speak when you are unsure of the pronunciation…Take French for example, all those pesky “R” and silent letters, why oh why do they have to be there if it is not to be pronounced?

Read more

Have fun learning French Today

People from all over the world enjoy learning French with Alexa Polidoro’s popular French audio and video lessons.