How to celebrate Christmas in France

Posted by Josh on 22nd Dec 2022 in the blog in the category

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Cette période de l'année, avec ses températures abyssales et son manque de lumière, peut parfois s'avérer difficile pour le moral. Donc pourquoi ne pas passer les fêtes en France pour éviter le blues hivernal ? Noël est un moment privilégié dans l'Hexagone et comme un peu partout, les célébrations ne sont pas réservées au 25 décembre.

Certaines de ces coutumes vous seront sûrement familières mais d'autres, typiquement françaises, rendront votre séjour unique en son genre.


Christmas is one of the most special times of the year in France, and, as in much of the world, the celebrations aren't just confined to Christmas Day. Winter can be a wonderful time to spend in France, but it can also get rather cold and gloomy, and Christmas celebrations help to keep people festive and cheerful from the beginning of December well into January — sometimes even longer.

Many of these celebrations may sound familiar, but some are uniquely French, meaning Christmas in France is an experience like no other!

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L'"Avent" dans la tradition chrétienne, marque la période précédant le jour de Noël. Elle commence le 1er décembre et est généralement considérée comme le début de la saison des fêtes.

Pour patienter, de nombreux enfants (et adultes !) reçoivent un calendrier de l'Avent, comportant 24 petites "portes" ou "fenêtres" à ouvrir chaque jour. Celles-ci, qui, il fut un temps, cachaient des images ou des petits poèmes, renferment plus souvent de nos jours, du chocolat.

Si les décos de Noël arrivent dès le mois de novembre dans tous les magasins et les rues de France, début décembre reste tout de même le moment où les gens commencent à décorer. Attendez-vous donc a une ambiance plus que festive.
La tradition chrétienne veut aussi que de nombreuses familles possèdent des crèches, une représentation miniature de la Nativité, généralement composée de l'enfant Jésus, Joseph, Marie, et de tous leurs invités dans l'étable dans laquelle la naissance est censée avoir eu lieu. Certaines villes, dans le sud de la France par exemple, proposent en même des versions "vivantes", avec des acteurs et animaux.

Dans quelques régions, certaines familles préfèrent fêter la Saint-Nicolas, qui tombe le 6 décembre. La veille, les enfants doivent mettre leurs chaussures près de la cheminée et, s'ils ont été sages, ils y trouveront à leur réveil des cadeaux. Si ce n'est pas le cas par contre, il y aura des petits fagots de brindilles ! Mais ce n'est pas le pire de leurs soucis! En effet Saint Nicolas est souvent accompagné de son rival, plus connu sous le nom de "Père Fouettard" qui menace de punir les enfants les moins obéissants.

Comme dans de nombreux pays où Noël est fêté, il existe également en France une coutume selon laquelle les enfants envoient leurs listes au "Papa Noël". Des lettres qui restaient sans réponse jusqu'en 1962, où le ministre des PTT Jacques Marette a créé le "Service de courrier du Père Noël". La poste répond maintenant à toute lettre étant adressée au Père Noël par une carte postale. De nos jours le "Vieux Barbu" répond même aux e-mails !


'Advent' refers to the coming of Christ, and in Christian tradition marks the period leading up to Christmas Day, Christ's birthday. It begins on the 1st of December, and is generally viewed as the start of the festive season.

Many children (and adults!) receive an Advent Calendar, which has 24 'windows' or 'doors' leading up to Christmas Day. For every day that passes, you get to open one of these to reveal an image or poem or, as is increasingly common, a chocolate treat.

The start of December is also when most households will begin decorating (although public decorations, including Christmas items in the shops, come as early as November). Expect to see colourful lights and plenty of mistletoe. It's also common for many households to have a crèche, which is a small model of the Nativity scene, featuring the baby Jesus, Joseph, Mary, their guests and the manger in which Jesus was born. Larger crèches can often be found in town squares or gardens, and in the south west of France, actors perform crèche vivantes, which are live enactments of the Nativity scene.

Some families choose to celebrate Christmas on St. Nicholas' Day, which falls on the 6th of December. On the night before, French children put their shoes by the fireplace - if they've been good, they'll wake up to find their shoes filled with presents, or if they've been bad, a bundle of twigs. And that's not the worst of their troubles. Saint Nicholas is accompanied by a helper known as Le Père Fouettard, who punishes children who haven't behaved as well as they should have.

There is also a custom, as in many countries where Christmas is celebrated, for children to write to Father Christmas asking for presents. In 1962, however, a law was passed mandating that all children who wrote to Father Christmas must receive a postcard in return, and the tradition has carried on ever since!

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Jour du Réveillon

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Le dernier soir de l'Avent est plus connu sous le nom de "Réveillon" dans l'hexagone.

Si la plupart des gens ouvrent leurs cadeaux le jour de Noël ou de la Saint-Nicolas, de nombreuses familles choisissent de le faire la veille (par tradition - et non par impatience !).

Il paraîtrait aussi que certains foyers possédants des cheminées brûleraient une bûche en bois le jour de Noel après y avoir versé du vin rouge pour parfumer. À ne pas confondre avec la bûche de Noël, ce gâteau traditionnel que l'on mange à la fin du repas du Réveillon !

Ce festin est d'ailleurs généralement considéré comme l'un des plus gros repas de la saison, voire de l'année, et la tradition veut qu'on le serve avant, ce qui signifie que le Réveillon se poursuit souvent jusque tard dans la nuit. (Le mot Réveillon contient d'ailleurs les mots réveil ou éveil... peut-être une référence à la durée pendant laquelle vous devez rester éveillé cette nuit-là ... Surtout si vous voulez manger une part de bûche !).

Christmas Eve

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The last evening of Advent is known as Christmas Eve, or Le Réveillon in France.

While the preference for most people is to open their presents on Christmas Day or St Nicholas' Day, many families also choose to open theirs on Christmas Eve (out of tradition — not just impatience!).

Many French households will display, and later burn, a bûche de Noël (Yule Log) on Christmas Eve, often pouring red wine over it to enhance the aroma of the smoke - although this shouldn't be confused with the bûche de Noël that's eaten at the end of the Le Réveillon meal.

This is the feast that takes place on Christmas Eve, and is usually the biggest meal of the Christmas season, if not the year. The tradition is to serve this before or after midnight mass, which means the Le Réveillon often carries on until the early hours of the morning. ('Réveillon, meaning waking, refers to how long you're expected to stay awake - especially if you want a slice of that bûche de Noël.)

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Le jour de Noël

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Le jour suivant est, bien sûr, le jour de Noël. C'est un jour férié, une bonne partie de la population est donc en congé. Les gens passent d'ailleurs souvent la journée à regarder des films, jouer aux jeux de sociétés, manger et à se détendre en famille.

Christmas Day

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The day after Christmas Eve is, of course, Christmas Day. This is the anniversary of Christ's birth, and is the main day of celebrations, as well as the day of gift giving for most families. The day is a national holiday, meaning nearly everyone gets the day off work. Families will often spend the day together, watching films, playing games, eating food and generally relaxing.

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Bien que le Nouvel An ne fasse pas explicitement partie de la tradition de Noël, sa proximité avec Noël signifie qu'il est généralement considéré comme un moment clé de la saison festive. Il suffit de penser aux paroles du célèbre chant de Noël :

Je te dis joyeux Noël
Tu me dis joyeux Noël
On se dit joyeux Noël
Et aussi bonne année

À minuit, le ciel s'illumine souvent de feux d'artifice un peu partout dans le pays pour accueillir la nouvelle année.

Une autre tradition célèbre en France est celle des "étrennes" (du latin "strena" : cadeau). Pour remercier ceux qui rendent des services toute l'année (le facteur, les techinicien.nes de surface etc.) on leur offre généralement un petit cadeau ou un peu d'argent avant ou juste après la période des fêtes.


While New Year's isn't explicitly part of the Christmas tradition, its proximity to Christmas Day means that it is typically considered a key part of the festive season. Just think of the lyrics to the famous Christmas carol:

Je te dis joyeux Noël
Tu me dis joyeux Noël
On se dit joyeux Noël
Et aussi bonne année

At midnight the sky is explosive with fireworks, even in remote areas of the countryside, as the whole country welcomes in the new year.

A particularly French tradition around New Years is known as 'Les étrennes' (literally, 'the gifts'). This is the tradition of giving a present or a bit of money to those who provide you with a regular service, such as postmen or cleaners. While these gifts used to be given after the New Year, it's not uncommon for them to be given around Christmas time either nowadays — nor is it compulsory, although it makes for a nice gesture.

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La Fête des Rois

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Les festivités se poursuivent en début d'année, avec "l'Épiphanie", qui a lieu le 6 janvier. À l'origine, cet événement marque la présentation de l'enfant Jésus aux Rois mages, d'où son nom : "la Fête des Rois".
Ce jour-là, il est courant de préparer et (surtout !) de manger une galette des rois : une pâte feuilletée fourrée de frangipane. Une "fève", qui est une petite figurine, est cuite dans la galette, et celui qui la trouve est couronné "roi" ou "reine" pour la journée -—Attention donc aux dents quand vous croquez dedans!

The Epiphany

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The festivities continue into the New Year, with the Epiphany, which takes place on the 6th of January. This is the anniversary of the presentation of the baby Jesus to the three kings, which is why it's known in French as the 'La Fête des Rois'. On this day, it's common across France to bake and eat a 'galette des rois', which is a pastry filled with frangipane. A 'fève', which is a small figurine, is baked into the cake, and whoever finds it is crowned 'king' (roi) or 'queen' (reine) for the day — so make sure to cut yourself a big slice!

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