How to use the auxiliary verbs Être and Avoir

Posted by Josh on 15th Sep 2022 in the blog in the learning french category

Être (to be) and Avoir (to have) are the two most important verbs to learn in French. Not only are they two of the most common verbs you'll come across, they also have an incredibly important function as auxiliary verbs.

What is an auxiliary verb?

Auxiliary verbs are used in the conjugations of certain tenses, namely the passé composé, plus-que-parfait, passé antérieur and futur antérieur, as well as certain tenses in the subjonctif and conditionnel. In these tenses, the auxiliary verb is combined with the participle to indicate a particular tense. In these cases, you should only conjugate the auxiliary verb — the participle of the main verb stays the same.

Here are two examples, with each of the auxiliary verbs.

Manger Venir
Passé composé j'ai mangé je suis venu
tu as mangé tu es venu
il a mangé il est venu / elle est venue
nous avons mangé nous sommes venus
vous avez mangé vous êtes venus
ils ont mangé ils sont venus / elles sont venues
Plus-que-parfait j'avais mangé j'étais venu
tu avais mangé tu étais venu
il avait mangé il était venu / elle était venue
nous avions mangé nous étions venus
vous aviez mangé vous étiez venus
ils avaient mangé ils étaient venus / elles étaient venues
Passé antérieur j'eus mangé je fus venu
tu eus mangé tu fus venu
il eut mangé il fut venu / elle fut venue
nous eûmes mangé nous fûmes venus
vous eûtes mangé vous fûtes venus
ils eurent mangé ils furent venus / elles furent venues
Futur antérieur j'aurai mangé je serai venu
tu auras mangé tu seras venu
il aura mangé il sera venu / elle sera venue
nous aurons mangé nous serons venus
vous aurez mangé vous serez venus
ils auront mangé ils seront venus / elles seront venues
Plus-que-parfait (Subjonctif) que j'eusse mangé que je fusse venu
que tu eusses mangé que tu fusses venu
qu'il eût mangé qu'il fût venu / qu'elle fût venue
que nous eussions mangé que nous fussions venus
que vous eussiez mangé que vous fussiez venus
qu'ils eussent mangé qu'ils fussent venus / qu'elles fussent venues
Passé (Subjonctif) que j'aie mangé que je sois venu
que tu aies mangé que tu sois venu
qu'il ait mangé qu'il soit venu / qu'elle soit venue
que nous ayons mangé que nous soyons venus
que vous ayez mangé que vous soyez venus
qu'ils aient mangé qu'ils soient venus / qu'elles soient venues

What's the difference between être and avoir?

In the tenses listed above, every verb must be conjugated with either 'Être' or 'Avoir'. But how do you know which verb takes which auxiliary?

The basic rule of thumb is as follows:

'Avoir' is used for transitive verbs (that is, verbs that take a direct object). Examples include 'Manger', 'Voir', 'Regarder' and 'Lancer'.

'Être' is used for intransitive verbs (that is, verbs that do not take a direct object), especially verbs of movement. Examples include 'Venir', 'Aller', 'Rester' and 'Sortir'.

It is also used for reflexive verbs. A reflexive verb is used when the verb's object is the same as its subject, and is always combined with an accusative pronoun. Examples include 'Se baigner' and 'Se réveiller'.

It's also important to note that many verbs, such as 'Finir' and 'Chanter', can take either 'Être' or 'Avoir' depending on whether they are used as a transitive or intransitive verb.

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